Maken Belgen einde aan hegemonie Cairoli?

Op 1 maart start in Qatar het wereldkampioenschap motorcross MXGP en MX2. Met tien deelnemers in die twee categorieën is België dit seizoen sterk vertegenwoordigd. Er zijn podiumkandidaten én ook titelkansen. Ex-topper en nu teambaas Sylvain Geboers, veelvoudig wereldkampioenen Stefan Everts en MC der Naties-team manager Joël Smets wikken de kansen.

Tien Belgen komen dit jaar aan de start van de Grote Prijzen motorcross, waarvan de eerste op 1 maart aanstaande in Qatar. Zes in de koninginneklasse MXGP en vier in de MX2-categorie, de klasse waarin jonge talenten zich kunnen bewijzen. Vorig jaar deden de Belgen het niet slecht in die koninginneklasse: sterk in de breedte met de tweede plaats voor Clément Desalle (alleen de Italiaanse wereldkampioen Antonio Cairoli deed beter), de derde voor Kevin De Dycker, de vierde voor Kevin Strijbos en de zevende voor Jeremy Van Horebeek. Met andere woorden: vier Belgen bij de eerste zeven. De sterkte in de breedte uitte zich ook door de overwinning van het Belgische team in de MC der Naties in 2013.

Dat wekt verwachtingen. Hoe schatten Sylvain Geboers, al tientallen jaren manager van het Suzuki-fabrieksteam, tienvoudig wereldkampioen Stefan Everts (nu teamverantwoordelijke bij KTM) en MC der Naties-teammanager (en vijfvoudig wereldkampioen) Joël Smets met hun ervaring de kansen van de Belgische rijders in? Alle drie zien ze mogelijkheden voor hen, maar ze blijven realistisch: Cairoli is heel sterk en de te kloppen man. Als er iemand is die volgens hen daarvoor de meeste kans heeft, dan is dat Clément Desalle, ook al moet hij het seizoen enigszins gehandicapt aanvangen. Tijdens de MX der Naties (gewonnen door het Belgische team) liep hij immers een schouderblessure op. Sylvain Geboers toont zich toch optimistisch: “Ik reken erop dat hij in Qatar en Thailand in de top drie kan eindigen. Ik heb er alle vertrouwen in dat hij zal groeien tijdens de eerste GP’s en na vier, vijf wedstrijden weer top is.”

Desalle is nu al twee jaar achter elkaar vice-wereldkampioen achter Cairoli. In de loop van het seizoen 2013 kon Desalle na een iets mindere start de Italiaan van repliek dienen. “Voor mij is Desalle de beste Belg,” stelt Stefan Everts. “In de tweede helft van vorig seizoen heeft hij een aantal GP’s kunnen winnen. De Belgen kunnen het Cairoli dit jaar moeilijk maken. Maar voor de titel komen ‘onze’ jongens echter net iets te kort. Wat is het verschil tussen hen en Cairoli? Cairoli kan net dat kleine beetje extra uit de kast halen als het moet. Hij laat zich niet snel van de wijs brengen en kan van een slechte dag nog een goede maken.”

Verwachtingen

Van de andere Belgische toppers verwachten de drie insiders ook podiumplaatsen, hoewel ook de nummers drie en vier uit het wereldkampioenschap 2013 net als Desalle door blessures met enige achterstand aan het seizoen beginnen. Ken De Dycker zag zijn voorbereiding voor het WK in het gedrang komen door een polsbreuk opgelopen tijdens een training. Kevin Strijbos vat het seizoen eveneens gekwetst aan. Hij blesseerde zich in het tussenseizoen aan het dijbeen en zal pas na de eerste drie Grote Prijzen weer voluit kunnen gaan en meestrijden voor de podiumplaatsen.
En dan is er ook nog Jeremy Van Horebeek die in 2013 een geslaagde overstap maakte van de MX2 naar de MX1-klasse (nu MXGP) en zevende eindigde. Hij begon het seizoen sterk en behaalde op 16 februari het (open) Italiaanse kampioenschap. Bondscoach Smets ziet het hem als een rijder die zich regelmatig met de andere top-Belgen kan meten. Joël Roelants trok in 2013 net als Van Horebeek van de MX2-klasse naar de MX1-categorie. Vorig jaar vond hij minder goed zijn draai in die klasse, maar een verandering van motor en een eigen team lijken hem goed te doen. Hij won op 16 februari de eerste motorcross van 2014 in ons land in Lommel. De zesde Belg in de MXGP is de jonge Jens Getteman.

Toekomst

Met Desalle, De Dycker, Strijbos, Van Horebeek en Roelants zit België de komende jaren goed in de MXGP. Sylvain Geboers wijst er wel op dat De Dycker en Strijbos niet meer de jongsten zijn. Beiden zijn bij de seizoensaanvang 28 jaar. “Ze kunnen nog zeker drie, vier jaar mee,” zegt hij. Desalle, Roelants en Van Horebeek zijn met hun 25 jaar jonger en hebben nog goede toekomst. Getteman is met zijn 20 jaar de jongste van de vaste Belgische  GP-deelnemers.
De vraag is of de toekomst nà deze generatie MXGP-rijders verzekerd is. België heeft een grote traditie van toprijders in het motorcrossen. Sinds de start van de wereldkampioenschappen in 1957 hebben Belgische rijders meer dan 50 individuele titels in de verschillende klassen behaald en in de top tien van de ‘meervoudige-kampioenen’ staan zeven Belgen, aan kop Stefan Everts met tien titels.
Als er gekeken wordt naar de Belgische inbreng in de MX2 - die klasse voor rijders tot 23 jaar wordt gezien als de kweekvijver voor de MXGP-categorie - dan is die minder sterk. Vorig was er geen Belgische rijder in de top tien. Dit komen vier rijders in actie in die MX2-klasse: Julien Lieber, Mathias Plessers, Kevin Fors en Damon Graulus (onlangs door de FMB/BMB gelauwerd als belofte van 2013). De jongeren hebben hun kwaliteiten maar Smets, Geboers en Everts zien hen nog niet op de hoogste trede van het podium staan. Talent is er genoeg, weet Sylvain Geboers, maar de mogelijkheden om in ons land motorsport in de breedte te bedrijven zijn de laatste jaren beperkter geworden. En juist van de breedtesport moet de topsport het hebben. “We moeten aan die breedte van de sport werken. We hebben te weinig 80- den 125 cc-rijders,” oordeelt ook Joël Smets. Zegt Sylvain Geboers: “We hebben in België nog alle kwaliteiten. Daar is niets veranderd. Maar we moeten de jeugd meer de gelegenheid geven om aan motorcross toe te komen. Daar wordt niet voldoende aan gedaan. Wat de oorzaak is, laat ik in het midden.”
Stefan Everts stipt aan dat er minder trainingsmogelijkheden zijn. “Het wordt voor jongeren moeilijker als je niet ‘naast je deur’ kunt trainen. En de sport is duur. De crisis speelt in het nadeel van onze sport,” zegt Everts. “We hebben jaren veel titels kunnen vieren. Nu is dat even stilgevallen. Maar onze Belgen in de MXGP doen het niet slecht en ze zitten geregeld met meer dan één rijder in de top vijf van de uitslagen. Er zijn niet veel landen die dat kunnen zeggen....”
Opvallend is ten slotte ook dat de fabrieksteam nog altijd het talent ook in ons land zoeken: Clément Desalle en Kevin Strijbos komen uit voor het Suzuki-team, Ken De Dycker voor KTM en Jeremy Van Horebeek voor Yamaha....

De Grote Prijzen MXGP en MX2 in 2014
1 maart        Qatar
9 maart        Thailand
30 maart         Brazilië (Beto Carrero)
13 april        Italië (Arco di Trento)
20 april        Bulgarije
4 mei        Nederland
11 mei        Spanje
25 mei        Groot-Brittannië
1 juni         Frankrijk
15 juni         Italië (Maggiora)
22 juni        Duitsland
6 juli            Zweden
13 juli        Finland
27 juli        Tsjechië
3 augustus    België
17 augustus     Oekraïne
7 september Brazilië (Gioania)
14 september    Mexico