Saroléa in de TT-Zero: David tegen Goliath

Woensdag 4 juni maakt Saroléa een comeback in de racerij op het eiland Man. Torsten Robbens - met ervaring in de F1- en Le Mans-racerij - heeft het aloude Belgische merk nieuw leven in geblazen, nu als elektrisch aangedreven racemotor. Saroléa start op Man in de Zero-TT-race en neemt het daarin op tegen ondermeer Mugen-Honda. David tegen Goliath...

Sinds 2009 staat op het programma van de TT races op het eiland Man in de Ierse zee de TT Zero, een race voor elektrisch aangedreven motoren. De deelnemende motoren zijn voornamelijk onbekende merken. De grote fabrikanten houden zich er - voorlopig nog - afzijdig van. Alleen Honda is al actief via filiaal Mugen-Honda. Voor het eerst staat er ook een Belgische motor aan de start, een Saroléa SP7. Voor veel oudere motorliefhebbers doet Saroléa een belletje rinkelen. Van 1900 tot 1960 maakte Saroléa in Herstal motorfietsen. Het merk wordt vaak in een adem genoemd met andere illustere Belgische merken FN en Gillet.
Bezieler van het Saroléa-raceproject is Torsten Robbens. Robbens heeft een eigen bedrijf, Thor Composites, en is hoofdzakelijk actief in de autosector. “Ik kom uit de vierwielerwereld. De F1- en Le Mans-racerij is mijn core-business,” zegt hij. “Maar de motor is een passie.” Zijn vader reed vroeger motorcross met een Husqvarna. De voornaam Torsten verwijst ook naar de motorsport, naar de Zweed Torsten Hallman, viervoudig wereldkampioen 250 cc motorcross in de jaren zestig. “De autosport is mijn broodwinning en ook een groot stuk passie. De technische bagage die ik in de F1 en in Le Mans heb opgebouwd, gebruik ik nu om een motorfiets te bouwen.”

Idee

Het idee om een elektrische racemotor te bouwen kreeg Robbens bij het zien van de eerste TT Zero. Voor de bouw van de motor deed hij ook een beroep op Bram Vergote (specialist in CNC (computer numerical control, computergestuurd frezen) en op Thijs de Ridder. De Ridder staat in voor de elektrische aandrijflijn. Robbens: “Hij heeft met zijn vader in 2010 al een elektrische motor gemaakt om deel te nemen aan het WK e-power van de FIM (de internationale motorsportfederatie). Hij werd daarin vice-wereldkampioen werd. Voor mij was hij was de missing link. Wij zijn immers normaal actief met verbrandingsmotoren. Met ons drieën hebben we genoeg kennis en technologie in huis om een volledige motorfiets te bouwen.”
Maar de oplossing die Robbens in gedachten had voor het rijwielgedeelte - een koolstofframe - klopte niet met wat de FIM aanvankelijk in het boek met de regels had staan. De Belgische motorrijdersbond FMB/BMB hielp Robbens om zijn idee toch ingang te laten vinden. Stijn Rentmeesters, secretaris-generaal van de FMB/BMB: “In het begin was het niet in de reglementen voorzien dat er met carbonmateriaal gereden kon worden. Maar Robbens wilde op basis van carbonfibre een zo licht mogelijk rijwielgedeelte maken. We zijn daar als facilitator opgetreden en hebben contacten gehad met de FIM om het reglement aan te passen. Dat is gelukt.” De FMB/BMB ondersteunt het Sarolea-project van Robbens administratief en publicitair. Voor de motorrijdersbond is dat project een deeltje van de toekomst met een link naar het verleden. Rentmeesters: “We promoten het Belgische product. De motorindustrie was ooit groot in ons land en Saroléa was een pionier, eerst in het wegracen, later in de motorcross. Dit is een kans om de nieuwe technologie in eigen land verder te ontwikkelen.”

Merkendepot

Torsten Robbens kocht in 2010 het merk Saroléa. Hij geeft twee redenen op waarom hij dat merk nieuw leven in wil blazen. “De eerste is dat Saroléa hét Belgische motormerk bij uitstek is (al zullen de FN- en Gillet-verzamelaars dat tegenspreken...) en indertijd technologisch heel vooruitstrevend was. En de tweede is dat mijn grootoom André Van Heuverswijn motorcross reed met een Saroléa. Die naam kwam altijd naar boven,” zegt hij. Robbens startte een procedure op bij het Benelux merkendepot, het Benelux-bureau  voor de Intellectuele Eigendom BBIE. Dat ging na of er nog rechthebbenden op het merk Saroléa waren. Dat bleek niet het geval. “Ik kom nu veel verzamelaars tegen die me vragen hoe ik het merk verkregen heb. Ik heb gewoon het geluk gehad dat niemand er eerder aan gedacht had. Mijn grootste zorg is nu dat we een motor ontwikkelen die de verzamelaars en hardcore Saroléa-liefhebbers niet choqueert. Het is tenslotte een elektrisch voertuig. We hebben heel veel reacties gehad, alleen maar positieve,” aldus Robbens.

Racedebuut

De elektrische Saroléa-racer zal volgende week met de Schotse TT-specialist Robert Wilson in het zadel op het eiland Man zijn debuut maken. Een van de grootste tegenstanders én kanshebbers is Mugen-Honda. Het kleine Saroléa tegen het grote Honda, David tegen Goliath zoals Robbens zegt. “Maar goed, dit jaar ambiëren we nog niet om Honda te verslaan. Dat is niet realistisch. Honda heeft veel meer ervaring, veel grotere budgetten, veertig of vijftig man die er het hele jaar mee bezig zijn. Wij zijn maar met drie man... De ambitie is om over drie jaar Honda te verslaan.”
Zijn er plannen voor een elektrische Saroléa-straatmotor? “Op termijn wel, maar er zijn enkele obstakels: de homologatie (die voor een KMO duur is) en de componenten. We willen concurreren met de besten ter wereld en dat betekent dat een straatmotor dan veel te duur en dus onverkoopbaar is. We doen nu de technologische ontwikkeling tijdens de races. Dat is de snelste manier om die op punt te krijgen.”

De grootste uitdaging voor het team is het bouwen van een motor met batterijen en elektrokrachtbron die de rij-eigenschappen van een moderne motor heeft. Vooral de batterijen vormen een groot deel van het gewicht van 200 kilo van de Saroléa. Die kilo’s moeten verdeeld worden over de motor zodat die wendbaar is en makkelijk door de bochten gestuurd kan worden.
De topsnelheid van de Saroléa bedraagt 245 kilometer per uur. Die snelheid kan hoger liggen, maar dan is de capaciteit van de batterijen onvoldoende om de race uit te rijden. Robbens zegt dat in de VS op de zoutvlakte van Bonneville voor een elektrische motorfiets al een topsnelheid van 215 mijl per uur (net geen 350 kilometer per uur) gemeten is. Stijn Rentmeesters (FMB/BMB) zegt overigens dat er gespeeld wordt met het idee in eigen land op een stuk ongebruikte autoweg een recordpoging te ondernemen met de Saroléa. Daar zijn al contacten voor gelegd.
 

woensdag, mei 28, 2014